В архитектуре тектоникой мы называем художественное выражение работы конструкций и материала. Ю. П. Волчек, один из исследователей архитектурной тектоники, назвал ее «взаимосвязью художественного и технологического способов мышления и деятельности в материале»43 44. В 1930-е гг. под тектоникой понимали «закономерности построения пространства». Такое определение было предложено А. А. Весниным. Тектоническая архитектурная форма возникает значительно позже, чем конструктивная система.

Все эти определения в каких-то отношениях справедливы. Все зависит от того, какой из аспектов сложных взаимодействий формы и конструкции интересовал автора. Поскольку понятие тектоники интересует нас в его взаимосвязи с архитектурной композицией, а сама тектоника рассматривается как средство композиции, мы можем присоединиться к мнению известного советского архитектора А. К. Бурова о тектонике как результате «пластически разработанной, художественно осмысленной конструкции».

Так как процесс развития художественного осмысления действительности, частью которой является и , приобретал определенные формы во времени, что относится также и к конструктивным системам, понимание тектоники и воплощение этого понимания в профессиональной деятельности архитектора также изменялись. Категория тектоники исторична по своей сути.

Тектоника сооружений возникает из конструкции и работы материала и неотделима от них.

Целесообразно поэтому конкретный анализ тектонических средств архитектуры связать с основными типами конструкций и рассматривать их как виды тектонических систем.

Существует предположение, что основные ордера — дорический ордер и ионический ордер (ранний вариант без фриза) — в качестве целостной композиционной системы появились уже в первых каменных храмах и иных общественных зданиях как сознательно обобщенное, полное художественных условностей отображение деревянных конструкций зодчества дорийцев и ионийцев.

Прототипом дорического ордера были постройки с плоским перекрытием по балкам и двухскатной крышей, крытой соломенной или камышовой (позднее — черепичной) кровлей, прототипом ионического — постройки с плоской крышей (земляная кровля поверх сплошного настила из брусьев или мелкого круглого леса).

Стоечно-балочная конструкция явилась основой создания новой тектонической системы, возникшей в результате стремления к рациональной и художественно совершенной композиции сначала в дереве, а затем в камне. Возникли закономерные взаимосвязи и определен порядок расположения основных элементов этой конструкции, установлены правила их пластической и декоративной разработки. Общий композиционный строй системы получил позднее название классического ордера.

Основная конструктивная схема всех ордеров — стоечнобалочная конструкция, которая состоит не менее чем из пары стоек (колонн) и опирающейся на них балки (архитрава). В простейшем варианте этой конструктивной схемы колонны — несущая конструкция, а архитрав — несомая. Но единая конструктивная схема ни в коей мере не ограничивала художественную свободу архитектора. Именно в художественной трактовке конструктивной схемы проявились отличительные особенности ордеров.

В постройках эпохи архаики мы впервые встречаемся с древнегреческой или, как ее иногда называют, классической ордерной системой — одним из величайших достижений эллинского зодчества, наиболее полно воплотившим особенности архитектурного мышления древнегреческих строителей и явившимся одним из его важнейших вкладов в мировое развитие архитектуры.

Это художественно осмысленная переработка каменной стоечно-балочной конструкции, закрепленная традицией в нескольких вариантах, отличающихся как общим характером, так и строго установленным составом, формой и взаиморасположением элементов, а также своими профилями (или обломами) и орнаментом (живописным в дорике и резным в ионике), скупо располагавшимся главным образом на «неработающих» частях конструкции. В. Ф. Маркузон отмечает: «Дорический ордер в наиболее ясной и лаконичной форме выявил тектоническую основу греческого зодчества, одновременно обратив ее в основу гибкой системы архитектурных художественно-выразительных средств.

Греческая дорическая архитектура отличается мужественным величием, суровой простотой, монументальной торжественностью, силой и большой сдержанностью в применении декора». Колонна развитого дорического ордера не имеет базы (деревянные прототипы колонн ставились на каменную плиту, являвшуюся примитивной базой). Ствол колонны, стоящий непосредственно на верхней ступени основания (стилобате), суживается кверху.