Стиль стал зарождаться в начале 1880-х гг. параллельно со стремительным развитием научно-технического прогресса, движением общественной мысли в философии, науке и литературе.

Увеличение оборотов промышленного производства товаров и материалов и растущая индустриализация конца XIX — начала XX в. привели к появлению механизированных мастерских, в которых стали производить бытовые предметы и меблировку по эскизам художников, так зарождались новые виды «прикладных искусств» и предметнобытовой дизайн в промышленном масштабе. Постепенно происходит вытеснение ручного труда машинным производством.

Стремление к яркости и декоративности заставляло вводить новые материалы для оформления фасадов и интерьеров. Новые технологии в области обработки стекла и керамики стимулировали появление больших витражей, керамических каминов и печей, осветительного оборудования и т. д. Новые характеристики и свойства материалов открывали дорогу к новым принципам формообразования.

Например, появляется большеразмерное стекло и фонари верхнего света. На строительство в большей степени повлияло изобретение железобетона (армированного бетона), использование единой каркасной конструкции из железобетоной массы. Создание формы ребристого покрытия французским инженером Франсуа Эннибеком позволило сделать железобетон средством архитектурного творчества.

Прочный и устойчивый к нагрузкам материал положил начало развитию новых конструктивных форм сначала в промышленном строительстве в качестве каркаса зданий (ткацкие фабрики в Англии и шоколадная фабрика во Франции 1872 г.), а позже в жилых и общественных зданиях.

Для возведения оранжерей, мостов, вокзальных перронов и больших городских рынков использовали изящные металлические конструкции с огромными пролетами.

А в 1850 г. французский А. Лабруст ввел в интерьеры крупного общественного здания— библиотека Сен-Женевьев в Париже — открытые металлические конструкции в виде каркаса с опорами на чугунных колоннах, сделав решетчатые арки из кованого железа предметом украшения интерьера.

Со временем на развитие градостроительства стало активно влиять мостостроение. Так, в 1883 г. в США был возведен знаменитый висячий Бруклинский мост, соединивший район Бруклина и Манхэттена в Нью-Йорке. В его конструкции были использованы стальные прутья. Развитие электрификации сделало возможным осуществление проекта железнодорожного вокзала Орсе в самом центре Парижа архитектора Виктора Налу (1900).

 Большое значение для развития архитектуры имели всемирные промышленные выставки. В 1851 г. при строительстве павильона «Хрустальный дворец» в Лондоне Д. Пэкстон впервые применяет конструкцию из стальных рам со стеклом, что положило начало так называемой ажурной архитектуры. Что интересно, Пэкстон не был профессиональным архитектором, а работал садовником, вдохновили же его на такую постройку оранжереи в саду. А в 1889 г. на Всемирной выставке в Париже металл уже открыто выносят на фасады «Дворца машин» (арх. Контамен и Ф. Дютер).

Изначально проявив себя при строительстве городских особняков и вилл, в стиле модерн стали проектировать и доходные дома. В этот период окончательно складывается тип жилого доходного дома и других общественных построек. Получает развитие многоэтажное строительство. Стремясь к новой пластике выявления объемнопланировочных решений с помощью большепролетных конструкций, в модерне, в попытке связать функциональные возможности металлических конструкций с легкими и изящными решениями, стали использовать металлические профили неправильной формы.