К XI в. в Европе сформировалась система крупного землевладения, при которой крестьянин получал определенную хозяйственную самостоятельность. Складывались стимулы к развитию собственного хозяйства.

Крупные землевладельцы отдавали часть своих земель вассалам, что создало вассально-ленную систему, у вершины которой стоял король или император, затем герцоги и маркизы, ниже графы, виконты, бароны и в самом конце — рыцари. При передаче земли вассалу последний давал клятву верности сеньору. Сеньор же обязывался заботиться о своем вассале и его детях в случае его смерти.

В отношении крестьянства натуральный оброк постепенно замешался денежной рентой. За деньги крестьянин мог даже выкупить свободу. Большую роль в общественной жизни играла крестьянская община, усилиями которой осуществлялись ремонтные работы на дорогах и мостах, поиск и поимка преступников.

Церковь в Средние века также претерпела значительные изменения. Особенно важным моментом оказалось противостояние римской (впоследствии римско-католической) ветви христианской религии и греко-византийской (греко-кафолической). Римские епископы претендовали на главенство во всем христианском мире. Они утверждали, что получили свою власть от самого св. Петра, сподвижника и апостола Христа. Рим стал новой духовной столицей католиков, высшие иерархи которых именовали себя папами.

Римские епископы утверждали, что владыка государства — лишь орудие церковной власти, что церковь может смещать государей и назначать новых. В теологических спорах также было провозглашено много постулатов, вызывавших разногласия церквей. В итоге политического и религиозно-философского соперничества в 1054 г. произошло окончательное разделение церквей на западную и восточную, получившее название «Великой схизмы».

Особым явлением в религиозной жизни общества в Средние века стал институт монашества. Если на Востоке монахи удалялись от мирской жизни в индивидуальное отшельничество, то на Западе они объединялись в монашеские сообщества, или ордена. В эпоху раннего Средневековья самым значимым и многочисленным стал орден бенедиктинцев. Его устав был предельно суров и аскетичен. Как уже отмечалось, именно за стенами монастырей возникали скриптории по переписке и созданию книг, именно монахи стали носителями средневековых знаний.

В IX—XI вв. в Западной Европе наступил период феодальной раздробленности. Этому способствовали огромные по тем временам размеры государств и сепаратистские настроения крупных знатных сеньоров. Тем более что управлять более мелкими государственными образованиями было проще.

Это время породило бурное феодальных замков, которые возникали повсеместно и у крупных землевладельцев, и у более мелкой знати. становились центральной вотчиной сеньора, обладающего всей полнотой власти над окружавшими его землями со всеми мелкими хозяйствами. Помимо междоусобных войн между феодалами, необходимость в строительстве замков диктовалась серьезной угрозой с севера со стороны норманнов, опустошавших земли Франции и Германии, Испании и Португалии.

Это была последняя волна Великого переселения народов. В конце концов, норманны осели на побережье Франции и образовали Нормандское герцогство. Нормандцы добрались через Средиземное море и до юга Италии и Сицилии, вытеснив арабов и основав Сицилийское королевство. С юга набегами грозили арабы, которые покорили весь Пиренейский полуостров, высадившись на его побережье еще в 709 г.

Только в гористых местностях Пиренеев сохранились местные племена астурийцев и басков. Постепенно отсюда началось освобождение от арабов всего полуострова. Этот процесс получил название Реконкисты и растянется на восемь веков. На освобожденных землях возникли новые государства — Кастилия, Наварра, Арагон и герцогство Барселонское.

С падением Западной Римской империи, разрушением храмов, загородных дворцов и вилл, дорог и мостов (последние разбирались с целью самозащиты территорий от варваров), разорением городов с их великолепными системами канализации и водопровода, термами и базиликами, с утратой памятников письменности произошел общий упадок культуры и забвение культурных традиций.

Однако население бывшей Римской империи привнесло остатки античной культуры в новый мир Средневековья. Римские традиции в образовании просуществовали на протяжении всех Средних веков. Использовались учебники и трактаты по педагогике. Обучение проводилось по семи направлениям так называемых семи искусств.

На уцелевших крохах римской культурной традиции, впитав также традиции кельтских и германских племен, начала формироваться культура раннего Средневековья. Христианство, широко распространившееся на землях средневековой Европы, помогло слиться этим культурным пластам в единое целое. Именно в то время, когда появилось понятие единой территории, населенной христианскими народами, возникло и понятие «Европа».

Раннее Средневековье оставило в наследство будущим поколениям труды замечательных ученых и философов. Св. Аврелию Августину (354—430) принадлежит философское обоснование факта чуда, вера в которое станет отличительной чертой средневекового мировоззрения. Им же было создано учение о первородном грехе и о Божественной благодати, дававшее человечеству надежду на спасение в загробной жизни.

Церковь наделялась правом отпускать верующим грехи, что определяло выбор человека в поиске спасения исключительно в лоне церкви. По Августину, человечество делилось на праведников, которых ждало после смерти спасение в раю, и грешников, которые попадали в ад. Град Божий — это сообщество праведников, а град земной — грешников, которые через грехи и испытания земной жизни должны стремиться к очищению и вознесению души в рай. В христианской религии Средневековья появилось временное построение библейских событий, начавшееся с сотворения мира и заканчивающееся Страшным судом и концом света.

Примечательна в истории раннего Средневековья личность философа, математика, автора трактатов о музыке Северина Боэция (480—525). Боэций погиб от руки короля Теодор и ха Остготского, советником которого он являлся. Но, даже будучи заключен в темницу, он продолжал писать труды по философии и создал трактат «Утешение философией». Его идеи легли в основу средневековой схоластики — учения о бытии Бога и присущих Ему качествах.

Сенатор Флавий Кассиодор (490-587) стал основателем одного из первых скрипториев и ярым сторонником сохранения наследия римских авторов. Исидор Севильский (570-636) составил первую энциклопедию, а также написал труд под названием «Этимология» о происхождении вещей и их названий. Создателями трактатов по истории были Иордан, автор истории готов, и Григорий Турский, написавший «Историю франков». Необходимо отметить, что названные мыслители были единственными образованными людьми на общем фоне деградации общества и упадка культуры.

Знание греческого языка было практически утрачено, а латынь подверглась сильным искажениям под влиянием германских языковых диалектов. Искусство риторики также сдало свои позиции, превратившись в умение читать проповеди пастве. Математика и астрономия сводились к вычислению пасхальных циклов, а музыка ограничивалась церковными песнопениями.

Только на Британских островах благодаря кельтской христианской церкви, возникшей ещё до прихода германских племен англов, саксов, ютов и фризов, удалось избежать культурной деградации. Наставники-кельты занимались воспитанием зарождающейся местной знати, будущих просветителей и ученых-монахов англосаксонского происхождения. В местных монастырях сохранили греческий язык и латынь, античные и раннехристианские рукописи.

Их библиотеки стали самыми богатыми, содержащими древнейшие и ценнейшие манускрипты. В стенах монастырей по традиции занимались философией, античной риторикой и поэзией. Особенно расцвело книжное дело с искусством украшать рукописи. Ирландским мастерам книжного дела не было равных во всей Европе. В IX в. на Британские острова накатила последняя волна переселения народов. Под ударами норманнов многие монахи бежали на континент, где стали преподавателями риторики и грамматики, а также воспитателями наследников большинства европейских королевских семей.

Выходцами с Британских островов были величайшие умы Средневековья. Беда Достопочтенный (672/73 — ок. 735) был признан современниками одним из самых авторитетных историков своего времени. Ученый-энциклопедист, он стал автором трактатов по естествознанию и астрономии. Алкуин (735—804) — известный философ и педагог, написавший учебники по грамматике и риторике. Наиболее известным историком и философом, которого называют «Гегелем Средневековья», был Эриугена (ок. 810 — ок. 870).

Если образованная часть общества продолжала развивать античную культуру, то простое население говорило на германских диалектах и придерживалось германских древних традиций. Они пели песни самого разного содержания, отражающие их повседневную жизнь, сочиняли эпические поэмы, одна из которых — «Беовульф» (VII—VIII вв.) о подвигах молодого дружинника. Так складывался дуализм культурных средневековых традиций.

XI век связан в истории Средневековья с возникновением городов. Утвердившаяся ранее основа экономики государства — натуральное сельское хозяйство — получила интенсивное развитие, и как результат возник избыток сельскохозяйственной продукции. Теперь его можно было обменять на ремесленные товары. Сформировались предпосылки к отделению ремесла от сельского хозяйства.

Кузнецы, гончары, плотники, ткачи, башмачники все больше занимались своим ремеслом, чем сельским хозяйством, и стремились с максимальной выгодой продать свой товар на ярмарках или рынках, которые устраивались в многолюдных местах у стен монастырей, резиденций знати, переправ и мостов. Постепенно ремесленники стали переселяться в эти места. Так зарождались первые средневековые города, численность населения в которых со временем составит от 2 до 5 тыс. человек.

Наиболее крупными городами стали города Италии и Фландрии, с численностью населения от 15 до 30 тыс. человек: Рим, Неаполь, Верона, Болонья, Париж, Регенсбург и др. Улицы городов были узкими, не освещались, нечистоты сливались вдоль стен домов. Дома имели по 2—3 этажа. Города становились носителями собственной культурной традиции, этических ценностей и психологии, обусловленной, прежде всего, правом личной свободы горожан.

Говоря о раннем Средневековье, невозможно обойти вниманием важные исторические события, связанные с Крестовыми походами. Эпохой Крестовых походов принято считать период с 1096 по 1270 гг. Под знаком освобождения христианских святынь от неверных мусульман велись по существу завоевательные войны на Востоке.

Идейным вдохновителем походов стала церковь, которая преследовала несколько целей. С одной стороны, 90-е гг. XI в. оказались неурожайными, что повлекло за собой беспрецедентный голод и эпидемии чумы. Голодное крестьянство было готово к бунту. С другой стороны, законы Салической правды лишали наследства многочисленных младших сыновей знати. Организуя широкие массы населения на завоевательные походы во имя религиозной идеи, церковь обеспечивала спокойствие внутри государства.

Походы в Святую землю освящались как паломничество и велись под знаком Креста. В русле этого массового движения возникли духовно-рыцарские ордена для поддержания порядка на завоеванных землях и религиозной основы самого движения. Рыцари объединялись в ордена, принимая монашеские обеты целомудрия (что сохраняло рыцарский фонд государства от венерических заболеваний, с которыми не умели бороться), бедности и послушания.

Это, однако, не мешало дворянству сколачивать на чужбине состояния, достойные для продолжения благополучной жизни на родине. Первым возник орден ионитов, или госпитальеров. Название он получил по имени госпиталя св. Иоанна для раненых паломников в Святую землю. Позднее он был преобразован в Мальтийский орден. Вторым стал орден тамплиеров, или храмовников.

В XII в. был создан немецкий Тевтонский орден. Первый крестовый поход происходил в две волны. Первая состояла из малограмотного, плохо вооруженного и подготовленного к боевым действиям крестьянства, которое было разбито турками. Рыцари, выступившие в 1096 г., добились успеха, постепенно занимая береговую линию Малой Азии. Турки объявили крестоносцам священную войну — джихад. Уже в 1147 г. был организован Второй крестовый поход, в котором приняли участие европейские монархи: король Франции Людовик VII, германский император Конрад III и, наконец, английский король Ричард Львиное Сердце. Двое первых понесли сокрушительное поражение, Ричарду удалось договориться с Саладином с помощью выкупа.

В результате Крестовых походов окончательно сложилось рыцарское сословие, что привело к возникновению рыцарской культуры и литературы. Крестовые походы способствовали укреплению королевской власти, создав условия спокойного развития внутри государств. Власть церкви в результате неудач в этих походах пошатнулась.

Раннее Средневековье, таким образом, характеризуется формированием феодальных отношений и зарождением на их базе феодальных государств Европы, упадком культуры в начальный период и ее последующим стабильным развитием. Возникновение городов привело к изменению экономического и социального устройства общества.