С какого исторического момента начинать отсчитывать Средние века в Западной Европе, историки спорят до сих пор. Однако принципиальные временные границы ими определены — с V до начала XVII вв. Этот длительный период делится на три основные этапа: с  V до середины XI вв. — период раннего Средневековья, с конца XI до первой половины XV вв. — развитое, или классическое Средневековье, конец XV— начато XVII вв. — позднее Средневековье. Данная статья посвящена архитектуре и строительному искусству раннего Средневековья, с которым связывается понятие «Каролингского Возрождения» и романской эпохи.

Средневековье оставило глубокий след в развитии Западной Европы и заложило основы системы современной мировой экономики. Средневековье и эпоха Возрождения внесли огромный вклад в развитие мировой культуры в области архитектуры и изобразительных искусств, музыки, литературы и, наконец, театра. В эпоху Средневековья окончательно сложилась религиозно-философская основа современного христианства.

В V в. еще продолжается Великое переселение народов. Так, на территории Западной Европы появились германские племена, которые сначала составляли абсолютное меньшинство от населявших эти земли коренных народов — всего от 2 до 10 %. Однако их присутствие повлекло за собой серьезные изменения в социально-политическом устройстве общества всего региона.

С приходом германских племен на завоеванных территориях появилось большое число мелких собственников, не испытывавших презрения к труду, в отличие от римлян эпохи поздней империи. На фоне разорения городов и полного развала прежнего сельского хозяйства начали складываться предпосылки для преодоления экономического кризиса и формирования нового общественного уклада.

Этот процесс происходил при тесном взаимодействии уходящего римского мира и нарождающегося мира германского. В результате на территориях бывшей Западной Римской империи в течение длительного времени начнут формироваться новые феодальные отношения.

Многовековой опыт римлян оказывал значительное влияние на общество варваров, которые быстро перенимали их сельскохозяйственные достижения (трехполье, использование удобрений и посадку высокоурожайных культур, применение в землепашестве колесного плуга, существенно снижающего трудозатраты).

Германцы начали выращивать овощи, виноград и заниматься садоводством. Римское право также оказало влияние, особенно на само понятие и юридическое обеспечение права собственности.

По римскому образцу начали чеканить монеты. Варварские королевства переняли территориально-административное деление империи, а короли — атрибуты императорской власти (пурпурные мантии и сапожки, в Каролингское Возрождение — культурный подъем в империи Карла Великого и в королевствах династии Каролингов в VII—IX вв. скипетр и венец). Большую роль в сближении культур сыграло христианство, которое получило распространение среди германцев.

Одно из наиболее сильных германских королевств было образовано франками — германскими племенами, расселившимися по берегам среднего течения Рейна, Северного моря и бассейна Шельды. Уже в III в. они осуществляли набеги на римскую Галлию, а в V в. захватили ее до берегов Соммы. Возглавляли эти боевые походы короли, которые, по сути, являлись военными вождями. Такими вождями были Сигиберт, Рагнахар, Харарих и Хлодвиг (481—511).

Хлодвигу с помощью предательств и убийств, а также подкупа нужных сподвижников удалось стать первым королем всех франков. Хлодвиг происходил из рода Меровеев, поэтому его самого и его потомков называли Меровингами, а период их правления — меровингским. Король не наделялся в те времена привилегиями монарха, он был равным среди равных, о чем свидетельствует случай из жизни Хлодвига.

При разграблении города Суассон король пожелал получить некую чашу из церковной утвари, но чаша по жребию дележа досталась одному из его воинов. Последний не захотел отдать то, что имел по праву. Король не смог ничего сделать, но отомстил упрямцу, зарубив его секирой во время воинского смотра. Все говорит о том, что король не воспринимался подданными как монарх.

Для укрепления своей власти Хлодвиг принял крещение и пошел на союз с церковью. За время своего правления он значительно расширил границы своих территорий, покорив почти всю Галлию, а затем его потомки присоединили Бургундию и Прованс. Хлодвигу принадлежит утверждение среди подданных правового свода законов, который назывался Салической правдой.

Этим правовым документом свято охранялась лично-семейная собственность, которая состояла из частного дома с хозяйственными постройками, скота и птицы. Грабежи и воровство по закону карались крупными штрафами. Земельные наделы для пашни, огорода или сада у германцев огораживались, что дает основание утверждать, что уже в V в. у них существовало право частной собственности на землю.

Земельный надел передавался в наследство в соответствии с Салической правдой только по мужской линии. Наряду с прогрессивными правовыми нормами, основанными на римском праве, продолжал существовать варварский обычай кровной мести. К концу VI в. у франков сформировался институт свободно отчуждаемой земельной собственности, которую можно было дарить, передавать по наследству, завещать, в том числе и женщинам. Данный правовой акт положил юридическое основание для формирования крупной земельной собственности, чему способствовали также широкие завоевания франками различных земель.

В этот же период сложилась новая форма взаимоотношений небогатых людей и сеньоров. Между малоземельным собственником и крупным землевладельцем заключался договор, по которому последний брал на себя обязательства по обеспечению первого кровом и пищей, а также защитой от врагов. Малоземельный собственник, со своей стороны, брал на себя обязательства работать на патрона, оставаясь при этом свободным человеком. Данный договор никогда не мог быть расторгнут. Такие взаимоотношения стали характерными для нарождающейся феодальной эпохи, когда начал формироваться слой зависимого крестьянства и крупных земельных собственников.

Меровингам принадлежит создание раннефеодального государства. К концу их правления королевская власть, поддержанная церковью, которая придала ей статус божественного происхождения, стала сакральной. Короля нельзя убить и искупить это деяние деньгами. Даже покушение на особу короля каралось смертной казнью. Огромные земельные угодья, которыми владел король, а также хорошо организованная дружина значительно укрепили власть монарха.

Однако эта власть ещё не была наследственной. Дружину составляло ополчение, которое собиралось на военные смотры, носившие название мартовских полей. При этом система управления всем государством ещё не была отработана, и монарх для сбора налогов вынужден был каждый год сам объезжать все подвластные ему территории. Широкие земельные пожалования дружинникам и некоторым представителям знати привели в VII в. к сепаратистским настроениям, и империя Хлодвига распалась на несколько государств.

Начиная с конца VII в. наступил следующий этап процесса феодализации. Это время характеризуется объединением франкских земель и одновременным наступлением крупных землевладельцев на земли мелких собственников. Таким образом, сформировались два слоя общества — крупных собственников и зависимых крестьян. В 720 г. в Южную Галлию вторглись арабы. Необходимо было противостоять сильному врагу, который уже покорил всю Северную Африку и Пиренейский полуостров.

В 732 г. франкам под предводительством Карла Мартелла в битве при Пуатье удалось разбить арабов. Битва длилась семь дней, но победа не была окончательной. Карл вынужден был усилить свое войско хорошо вооруженными всадниками. Этим воинам щедро жаловалась земля на время несения службы. Так складывалась новая форма взаимоотношений сеньоров и вассалов, которым даровались земли, т.е. складывалась система вассальных отношений.

После Карла Мартелла на престол взошел его сын, Пипин Короткий, который не обладал прямыми правами на власть. Так на престоле оказалась новая династия, получившая название Каролингской по имени самого выдающегося его правителя Карла Великого. Карл Великий (768—814) вдохнул новые силы в развитие франкского государства, которое во время его правления достигло огромного могущества.

На протяжении всего Средневековья Карл Великий оставался полулегендарной личностью, о которой складывались поэмы. Карл был красив, высок ростом и обладал большой силой. Он был великолепным наездником и очень любил плавать, что представлялось редкостью в те времена. В быту был прост и непритязателен. Имел дюжину детей, воспитанием которых занимался сам.

Карл Великий постоянно расширял пределы своего королевства. Сначала им были покорены лангобарды, заселявшие Северную Италию, затем после затяжного сопротивления ему удалось покорить жившие севернее германские племена саксов (772—804). В битве на Пиренеях с арабами Карл потерпел неудачу. Арьергардом войск командовал его племянник граф Роланд, о котором была сложена средневековая эпическая поэма «Песнь о Роланде».

В 801 г. Карлу удалось взять Барселону. В результате его походов на восток была покорена Бавария, затем Паннония, а на западе Бретань. В 800 г. Карл был коронован императорской короной. Возрождение западного государства отождествлялось с преемственностью власти Великого Рима. Карл развернул активную деятельность по строительству дворцов, храмов и монастырей. Он был глубоко верующим человеком и понимал, что только за стенами монастырей можно возродить духовные и культурные традиции древности.

В его правление монахи перепишут множество древних манускриптов. Вокруг себя Карл собрал наиболее образованных людей своего времени, которые начнут создавать средневековую литературу и поэзию. На основе монастырей по инициативе Карла было открыто множество школ для обучения грамоте детей.

Прилагая максимум усилий к возрождению культуры своего народа, сам Карл за всю свою жизнь так и не научился писать, зато умел свободно говорить на латыни и греческом языке. Усилиями Карла Великого в его правление наметился подъем культуры на континенте. Появление нового крупного государства повлекло за собой всемерное утверждение монархической идеи, что сопровождалось, в свою очередь, всплеском в развитии искусств и архитектуры, а также литературы, которые способствовали воплощению основной идеи монархической власти.

Карл развернул широчайшее дорог и мостов, храмов и дворцов. Он свозил для этого строительства не только материал из античных построек, но и целые детали ордеров, в результате чего средневековые строители заимствовали некоторые приемы античного каменного зодчества, с которым были мало знакомы. С личностью Карла Великого связывают понятие «Каролингского Возрождения», достаточно короткого периода, которое закончилось со смертью императора.